美國空軍幾乎擁有3馬赫攔截機:YF-12黑鳥
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YF-12攔截機 。(圖/NASA)

洛克希德公司(Lockheed)的SR-71黑鳥(Blackbird),可能是冷戰時期最具標誌性的飛機之一,但是這型超高速飛機,並不一定只設計用來擔任高空偵察機。事實上,SR-71的前身計劃,有一種飛行速度更快、飛行高度更高的A-12,另有一種從A-12爲基礎,設計成攔截機的YF-12戰鬥機也差點問世 。

A-12最早的代號是「牛車」(Oxcart),原本是設計一種躲避雷達的飛機,用來替代同樣具有高空飛行性能,但速度慢得多的U-2偵察機,之後就成爲了SR-71。然而在同一時間,美國空軍也在尋找一種可以替代F-106三角飛鏢(Delta Dart)攔截機的新新型戰鬥機。

在1960年代,F-106擔任的是美國本土的防禦者,被設計爲「終極攔截」,因此爭取的是高空與高速性能,當時所備的2.3馬赫,有一段時間也確實傲視羣雄。但是鐵幕對手(也就是蘇聯)航空技術也快速掘起,F-106的性能就顯得不夠用了。

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此時蘇聯核遠程轟炸機的威脅迫在眉睫,美國很擔心這些蘇聯轟炸機會發射大型核子飛彈,因此美國空軍需要一種高速攔截機,可以在轟炸機到達美國之前,先一步摧毀轟炸機。但是,此時美國已介入了越南戰爭,國防資金一直流向戰爭。

最初,北美公司(North American Aviation)提出XF-108刺劍戰機( Rapier)計劃,理論上具備3馬赫性能,將是F-106的理想繼任者,但開發成本不斷上升,導致該計劃被取消。

於是洛克希德最著名的設計師凱利強生(Kelly Johnson),提出以他們的A-12「牛車」爲基礎,機身加上彈艙,修改航電系統,就能成爲可以攜帶空對空飛彈的攔截機,美國空軍對此很感興趣,並訂購了其中3架。

就如凱利強生所說,YF-12的試驗機很快就完成了,與A-12「牛車」相比,YF-12看到的最大變化在飛機的前部,增加了第2個駕駛座艙,擔任雷達官,並管理武器。

機鼻也進行了頗明顯的改裝,用以安裝休斯公司(Hughes)的AN / ASG-18火控雷達,該雷達是爲已中止的XF-108計劃所開發。不過這套雷達重量不輕,對飛機的穩定性有負面影響,因此在機腹加上腹翼,以抵消這種變化。

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原本A-12的4機身艙也做了改變,一個艙室被改裝成導控飛彈的火控設備,而其他2個則被改裝成飛彈艙,可以容納3枚AIM-47隼式空對空飛彈(Falcon Missile)。

第1架YF-12於1963年8月首次飛行,到1965年,該架飛機已經創造了多項記錄-包括速度記錄(2.7馬赫),高度紀錄(24.8公里)。YF-12是地球上最大、最重的攔截機,但它也是最快的。

可能爲了威嚇對手,美國總統詹森(Lyndon B. Johnson)於1964年2月24日,宣佈YF-12的存在,另一個目的是使速度更快的A-12保持機密。隨着公衆對YF-12有了一些瞭解,性能更誇張的A-12,反而不會引起太多關注。

1965年5月,空軍訂購93架F-12B(也就是YF-12的正式版),但是卻沒有撥款,要等到下一個財政年度再執行,然而最終卻一架也沒造出來,主要原因還是在越戰,軍事預算的排擠,使得新戰機的採購一直被擱置。

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同時,蘇聯也完成了R-7A Semyorka洲際彈道飛彈(ICBM)的研發,這是世界第1種洲際彈道飛彈,意味着最迫切的核威脅,不再是遠程轟炸機,而是洲際彈道飛彈。

因此,美國空軍1968年1月,取消了F-12B的訂單,這型世界上最快的攔截戰鬥機,在未找到戰鬥之前就退出歷史舞臺。

至於最初3架YF-12原型機也只剩1架,1971年6月24日,1架YF-12機械故障而空中失火,兩名飛行員冒着失火彈射逃生,1名飛行員喪生。

另1架原型機在着陸測試損壞無法修復,但飛機的後半部段被搶救起來,並用來爲改裝成SR-71的靜態測試,這就是世界上唯一的SR-71C。

最後1架YF-12,幸運的持續飛行,在NASA和美國空軍合作的超音速巡航測試中,繼續擔任重要角色,直到1979年退役,交給萊特-帕特森空軍基地(Wright-Patterson Air Force Base)的美國空軍國家博物館典藏。